California agricultores unirán para construir bio-refinería que convierte la remolacha azucarera en etanol

En medio de las vastas plantaciones de almendros y campos de uva que rodean Five Points en Valle Central de California, un cultivo otrora dominante que casi ha desaparecido de las granjas del estado está haciendo una reaparición: la remolacha azucarera.

Pero estos no serán remolacha transformada en azúcar. Una docena de agricultores, apoyados por expertos universitarios y un subsidio estatal de $ 5 millones, se establecen para iniciar la construcción de una planta de demostración del Condado de Fresno que convertirá la remolacha para producir etanol.

Si el proyecto de demostración en Five Points éxito, los agricultores a construir la nación de la primera a escala comercial de bio-refinería en Mendota cerca de convertir en biocombustible remolacha. Europa cuenta ya con más de una docena de instalaciones de ese tipo, pero la mayoría del etanol en los EE.UU. está hecho de maíz.

Funcionarios de energía de California dicen que la planta de la remolacha es un ejemplo de expansión de la inversión estatal en la producción de biocombustibles y una innovadora forma de lograr el objetivo del estado de creciente uso de combustibles alternativos en la próxima década.

“Estamos tratando de reducir las emisiones de gases de efecto invernadero y para cambiar nuestros combustibles para el transporte a un menor contenido de carbono”, dijo Robert Weisenmiller, presidente de la Comisión de Energía de California, donde se concedió la subvención. “Las remolachas tienen el potencial de proporcionar que”.

Los agricultores dicen que la remolacha de energía llamados pueden ofrecer rendimientos de etanol más del doble de las de maíz por acre. Esto se debe a la remolacha tienen un contenido más alto de azúcar por tonelada de maíz. Y, los agricultores dicen, la bio-refinería crear puestos de trabajo e inversiones en un área que está lidiando con las restricciones de bombeo de agua y los suelos demasiado salados.

“Este proyecto consiste en el desarrollo rural. Se trata de llevar una base imponible mejor a esta área y traer puestos de trabajo para la gente”, dijo John Diener, un agricultor que cultiva unas 5.000 hectáreas de diversos cultivos en Five Points, y cuyo rancho albergará la demostración planta.

Impulsado por un mandato federal para reducir la dependencia en el petróleo extranjero, la industria estadounidense del etanol ha experimentado un auge en la última década. Las plantas en 28 estados producen en la actualidad más de 13 millones de galones de etanol al año, según Geoff Cooper, vicepresidente de investigación y análisis para la Asociación de Combustibles Renovables. Hoy en día, casi toda la gasolina que se vende en los EE.UU. contiene el biocarburante, generalmente en el nivel del 10 por ciento.

Alrededor del 95 por ciento de etanol en los EE.UU. está hecho de maíz, dijo Cooper. Sin embargo, ese porcentaje podría cambiar pronto porque la Norma de Combustibles Renovables, creada por el Congreso en 2005 y ampliado posteriormente, tapas de la cantidad de etanol producido a partir de maíz en 15 mil millones de galones.

Decenas de plantas de etanol de maíz no están siendo desarrolladas y construidas en todo el país, según expertos. Otros proyectos California implicar la producción de biocombustibles a partir de residuos del procesamiento de alimentos, restos de cultivos y el estiércol de las industrias de lácteos y aves de corral. A través de los EE.UU., las plantas están buscando convertir la paja del trigo, residuos municipales y la pulpa de madera en biocombustible.

En el centro de California, la bio-refinería resucitar un cultivo que casi se ha desvanecido. El lugar de nacimiento de la industria del azúcar de remolacha, California, una vez creció más de 330.000 hectáreas del tubérculo gnarly, con 11 ingenios de procesamiento de la remolacha. Pero a medida que los precios del azúcar se desplomó, los molinos de cerrar. Sólo uno se queda en el Valle Imperial.

Cuando el último molino local en Mendota cerró en 2008, los agricultores formaron una cooperativa y trataron – sin éxito – para comprarlo de nuevo.

“Nos quedamos con una elección: ¿Vamos a construir nuestra propia fábrica de azúcar, que es caro, o llegar a algo más?” dijo William Pucheu, un agricultor de la Tranquilidad, que forma parte de la cooperativa.

Los agricultores voló dos veces a Europa para visitar a base de remolacha instalaciones de biocombustibles. Este mes, Mendota Bioenergía LLC – la empresa resultante de la cooperativa – ha recibido una subvención para construir la planta de demostración, que a su vez cerca de 250 hectáreas de remolacha en 285.000 galones de etanol por año.

Si tiene éxito, un comercial de bio-refinería se construiría en Mendota, capaz de producir 40 millones de galones de etanol al año. La bio-refinería, para debutar en 2016, pondría a un total de cerca de 80 productores de remolacha y acres 35.000 en la producción.

Tanto la planta de demostración y la planta comercial correría remolacha durante todo el año y el uso cultivadas por los agricultores locales. Las plantas también se queman restos de la poda de almendros y desperdicios de madera para generar electricidad para uso interno y convertir algunas de esas podas en etanol. Ellos procesarán los residuos de pulpa de la remolacha para producir biometano para el gas natural comprimido, y producirá fertilizantes y agua reciclada para el riego.

Para los agricultores de la zona, la remolacha es un cultivo ideal: que crecen en suelos pobres y salada, y se puede utilizar agua de menor calidad, dijo Frank DelTesta, un agricultor de tercera generación que se utiliza para cultivar 150 hectáreas de remolacha en la tranquilidad y ahora está creciendo un poco para la planta de demostración.

“Todo el mundo le gusta la remolacha de cultivo, ya que creció bien aquí”, dijo DelTesta. “Mi familia ha estado creciendo remolacha por generaciones y no tener que surgen en nuestra rotación ha afectado a los rendimientos de otros cultivos como el algodón”.

Y no se trata sólo de los agricultores que se beneficiarán, dijo el director del proyecto Jim Tischer. Las proyecciones del grupo demuestran la bio-refinería crearía unos 100 empleos a largo plazo, así como 150 empleos agrícolas estacionales. Esto conduciría a millones de dólares en actividad económica local y generar impuestos – una bendición para Mendota, dijo Tischer, una ciudad de 11.000 habitantes con una de las tasas más altas de desempleo en el estado.

El proyecto de remolacha se produce en un momento en que la sequía ha reducido la disponibilidad del Medio Oeste de maíz, lo que lleva casi tres docenas de plantas de etanol de maíz para detener la producción. Al mismo tiempo, hay un montón de existencias de etanol, según los expertos, porque los estadounidenses están conduciendo menos y comprar más vehículos de bajo consumo.

Pero los productores de remolacha dicen que no están preocupados, porque el etanol es más barato que la gasolina regular.

“A medida que pasa el tiempo, los clientes comienzan a comprar más de lo mismo”, dijo Diener, “porque al final del día, que es una gran ahorro de costes y otros son motivados por la ética del negocio de la energía verde”.

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